De kracht van de echte cultuur 

Bedrijfscultuur. Da’s wel een dingetje. Zeker in deze tijd, waarin organisaties inzien dat vooral je mensen het verschil maken. Vanuit dit vertrekpunt is de stap gauw gemaakt naar De Kracht Van Echt: het thema waarvoor we in het kader van het 20-jarig bestaan van Profilers elke maand in de pen klimmen.

Een goede bedrijfscultuur ontstaat niet zomaar. Daar kunnen Henk Potappel en Eugène Jakubowski over meepraten. Founders van Life & Mobility: toonaangevend producent van rolstoelen en scootmobielen. Met ruim 200 medewerkers en vestigingen Nederland, Duitsland, Frankrijk en België. We werken er al meer dan 15 jaar voor. Twee mannen, twee karakters. Je ziet ze niet direct een directeursstoel delen. Maar juist met die verschillen versterken ze elkaar. Er zijn ook overeenkomsten. Hele wezenlijke. Zoals hun kijk op mensen.

De gemeenschappelijke visies sijpelen steeds meer door

Eugène is in 2000 commercieel directeur bij rolstoelenfabrikant Revab. Henk treedt dat jaar aan als algemeen directeur: “De opvattingen van de eigenaar en het management strookten niet met elkaar. Voor het management was ik een indringer. Eugène en ik gedoogden elkaar. Dat was het wel zo’n beetje.” Naarmate de tijd vordert sijpelen de gemeenschappelijke visies steeds meer door in de samenwerking. De mannen beginnen elkaar te vinden. Penselen samen hun opvattingen op het bedrijfscanvas. Voeren die ook door. Het wordt warempel steeds leuker samen.

Eugène: “We merkten dat bepaalde typen medewerkers daarin meegingen. Andere vertrokken juist. We beseften dat dit misschien wel door de cultuur kwam die langzaam was ontstaan. Maar wat is dat dan, cultuur? Wat zijn dan onze normen en waarden?“ Tijd om daar eens mee aan de slag te gaan. Op onderzoek uit. Hand, boezem: wie zijn we? Waar staan we voor? Een belangrijk begrip dat uit de zoektocht wordt gefilterd is ‘respect’. “Wat ons betreft dé kernwaarde van het bedrijf. Mensen respecteren om wie ze zijn. En om het talent dat ze hebben. Let wel: respect is iets anders dan wegkijken als iemand een andere mening heeft. We verwachten ook dat je het talent uitnut dat je hebt. Dat je daar moeite voor doet. Respect is ook: elkaar aanspreken op je verantwoordelijkheden.” Ze willen dat ‘hun’ mensen gelukkig zijn in hun werk. “Dat betekent ook dat er ruimte moet zijn om je te ontwikkelen. Die mogelijkheden moeten wij als werkgever bieden.”

De waarde ‘respect’ waaiert overal door het bedrijf

We schrijven begin 2005. Henk kan Revab overnemen, maar wil dat niet zonder Eugène. Immers: het is inmiddels ook zijn kindje. Ze stappen samen in het avontuur. Houden de waarden nog eens goed tegen het licht. En kiezen voor hun eigen merknaam: Life & Mobility. De waarde ‘respect’ waaiert op dat moment overal door het bedrijf. Muziekliefhebbers zetten hun radio op standje fluisteren, omdat het anders misschien die collega hindert. “Bij lunches zaten collega’s van alle afdelingen door elkaar. Van VMBO tot universitair geschoold. Dat deden we bewust. Als je praat over de dingen die voor elk mens belangrijk zijn, je ouders, je hobby’s, je huisdieren; dan vallen de verschillen tussen mensen weg. Die gaan vervolgens rekening houden met elkaar: “Mijn actie heeft gevolgen voor hem of haar. Misschien moet ik er toch maar even over nadenken of ik dit wel zo ga doen.”

Crisisjaar 2010 wordt het beste jaar tot dan toe

In oktober 2009 storten de Lehmann Brothers de wereld in een economische crisis. Ook Life & Mobiltiy wordt naar het randje van de afgrond geduwd. In januari 2010 gaan Henk en Eugène voor hun troepen staan. “De kracht van echt is ook dat je geloofwaardig bent als leidinggevende. Dat ben je vanzelf als je staat voor de normen en waarden die bij je passen. Als mensen voelen dat je authentiek bent, zijn ze ook bereid naar je boodschap te luisteren als die niet zo leuk is. We hebben gezegd: jullie blijven allemaal gegarandeerd tot eind dit jaar aan het werk. Verder kunnen we geen beloftes doen. Als tegenprestatie verwachten we dat ieder van jullie met een idee komt om dit bedrijf door de crisis te loodsen.” De reactie is verbluffend. Het ene idee is nog spitser, creatiever of commercieel slimmer dan het andere. Life & Mobility gebruikt 30 ideeën van de medewerkers. Resultaat: “Crisisjaar 2010 wordt het beste jaar dat we tot dan toe ooit hebben gedraaid.”

Henk en Eugène hebben Life & Mobility inmiddels overgedragen: “We hebben als eis gesteld dat de cultuur wordt gekoesterd. Het succes van Life & Mobility zit in de mensen die elkaar vinden in de cultuur. Op het moment dat je die cultuur om zeep helpt, is in no-time ook je winstgevendheid weg.”